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Cómo la tecnología de desalinización de Israel está ayudando al mundo a combatir la escasez de agua

14 de Julio 2017

por: Kirk D’Souza,  NoCamels

En el Medio Oriente caliente y árido, el agua limpia es oro líquido. Frente a la escasez de lluvias y a un clima extenuante, Israel ha dependido cada vez más del agua de mar desde que construyó su primera planta de desalación en Eilat en los años sesenta. Hoy en día, alrededor del 60 por ciento de la demanda de agua doméstica de Israel se satisface mediante la desalinización – el proceso por el cual la sal y otras impurezas se eliminan del agua de mar para producir agua potable. “Solíamos tener suficiente agua del Mar de Galilea y acuíferos subterráneos. Pero en los años noventa, sentíamos cada vez más la escasez de agua “, dijo a NoCamels Tomer Efrat, gerente de ingeniería de procesos de Israel Desalination Enterprises (IDE) Technologies. “Cada noticiario de televisión y radio concluyó con una actualización sobre el nivel del agua en el Mar de Galilea”.

Afortunadamente, la desalinización – junto con el riego por goteo, el reciclaje de agua y las políticas sostenibles de conservación del agua – ha aumentado el suministro de agua de Israel y, sorprendentemente, transformó su escasez de agua en un excedente de agua. De hecho, Israel es el único país donde el desierto se está reduciendo gracias a la abundancia de agua para la agricultura. “Hoy en día, nadie en Israel experimenta escasez de agua”, dice Efrat.

Israel ha demostrado ser un líder mundial en la desalación después de décadas de investigación y emprendimiento. Por ejemplo, la ósmosis inversa -la técnica por la cual el agua de mar es forzada a través de membranas ultrafinas que filtran moléculas de sal más grandes- fue iniciada por el científico israelí Sidney Loeb en la década de 1960 en la Universidad Ben-Gurion (BGU), ubicada en el Negev, el desierto más grande de Israel.

Mucho crédito pertenece a IDE Technologies, que ha construido tres plantas de desalinización en Sorek, Ashkelon y Hadera, a lo largo de la costa de Israel. La empresa de renombre internacional fue clasificada como la 19ª empresa más inteligente del mundo en 2016 por MIT Technology Review, y es buscada por países de todo el mundo. Según IDE Technologies, las 400 plantas de la empresa, en 40 países (que ha construido a lo largo de cuatro décadas) proporcionan 3 millones de metros cúbicos de agua potable en todo el mundo diariamente.

La joya de la corona de la ingeniería hidráulica israelí

Al visitar las instalaciones de Sorek de IDE, es fácil ver por qué esta planta de desalinización – la más grande del mundo – es elogiada como la joya de la corona de la ingeniería hidráulica israelí. Este intrincado sistema de bombas, tuberías y filtros extrae agua de mar del mar Mediterráneo para producir suficiente agua limpia para el 1,5 millones de personas en las zonas circundantes (aproximadamente el 20 por ciento del consumo doméstico de Israel).

De pie en el corazón de la planta hay dos grandes salas que contienen cientos de vasos colgando verticalmente como tubos de ensayo de laboratorio. Aquí es donde ocurre la magia de la ósmosis inversa. El zumbido ocupado de mega bombas domina los pasillos mientras que el agua es empujada a través de las 16.000 membranas de la desalación de la planta. El agua filtrada se somete a un tratamiento adicional antes de que los visitantes puedan beber un vaso de agua recién desalada.

El costo medioambiental de la desalación

Con la escasez de agua que afecta a más del 40 por ciento de la población mundial, según la ONU, existe claramente una necesidad urgente de soluciones a gran escala como la desalación. Pero el alto costo de inversión y el alto consumo de energía de la desalación, pueden tener un impacto negativo en el medio ambiente y en nuestros océanos. Efrat afirma que IDE ha tomado muchas medidas para reducir el costo y la huella ambiental de sus plantas. Por ejemplo, la empresa reduce el consumo de energía no sólo reutilizando el calor residual, sino también manteniendo sus membranas de ósmosis inversa limpias, de modo que se necesita menos presión para empujar el agua a través de las membranas. “IDE también es la única empresa de desalinización que ofrece desalinización libre de químicos, lo que significa que hay un impacto mínimo en el medio ambiente”, dice.

A pesar de las críticas, la desalación se está utilizando globalmente como una solución importante a la escasez de agua. Como un líder mundial en tecnologías del agua, los expertos de Israel están ayudando a comunidades de todo el mundo a recolectar agua del océano.

América del Norte y América del Sur

La planta de desalinización de Carlsbad, de US $ 1.000 millones, fue construida en 2015 por IDE en el condado de San Diego, California, después de que su gobernador había buscado ayuda de Israel para superar la escasez de agua causada por la sequía. Jerry Brown declaró un estado de emergencia de la sequía en 2014, que fue levantado solamente en abril de 2017 para la mayor parte del estado. Pero el Centro Nacional de Mitigación de la Sequía emitió una advertencia el mismo mes que aproximadamente 10,3 millones de californianos siguen siendo afectados por la sequía. Y, no es una cuestión de si, sino más bien cuando, las sequías golpearán el estado de nuevo.

Afortunadamente, la planta de Carlsbad -que es considerada la más grande del Hemisferio Occidental- y fue nombrada “Planta de Desalinización del Año” por la revista Global Water Intelligence – proporciona 54 millones de galones de agua al día para 300,000 californianos y genera alrededor de $ 50 millones para la economía regional. Además, IDE se prepara para construir otra planta de desalinización en Santa Bárbara, que se espera esté completamente operativa a finales de este año.

Además de California, IDE proporciona agua desalinizada asequible a centrales eléctricas de carbón en Chile. Después de la exitosa construcción de su primera planta desaladora en Chile en 1996, la empresa construyó tres más en 2009, 2010 y 2013.

Asia

A pesar de su pequeño tamaño, Israel ha ayudado a impulsar el suministro de agua de China y la India, los dos países más poblados del mundo, con más de 1.300 millones de personas cada uno. En China, IDE ha construido una planta de desalación en la ciudad costera de Tianjin, a 200 kilómetros de Beijing. La planta de Tianjin – la más grande de China – utiliza la desalinización térmica en lugar de la ósmosis inversa. “La desalinización térmica está diseñada para imitar la naturaleza, que produce agua dulce por evaporación y condensación”, explica Efrat.

En el estado indio de Gujarat, IDE construyó la planta de desalinización más grande de la India en 1998, que suministra agua a la refinería de petróleo más grande de ese país. La planta ha demostrado ser tan exitosa que IDE inició recientemente obras de expansión, un proyecto que ha sido seleccionado para la “Planta Industrial de Desalinización del Año” por Global Water Awards 2017.

El medio Oriente

La situación geopolítica de Israel es tan acalorada como su clima. Pero los líderes de la industria del agua israelí creen que la tecnología de desalinización del país podría extenderse como rama de olivo a sus vecinos. Un proyecto ambicioso es el Proyecto de Transporte de Agua Mar Rojo – Mar Muerto. Se trata de una propuesta conjunta de Israel, Jordania y la Autoridad Palestina para canalizar el agua del Golfo de Aqaba en el Mar Rojo (en el sur de Jordania), limpiarla en una desaladora de Jordania y luego usar la descarga de salmuera para reponer el encogido Mar Muerto, que es compartido por Israel y Jordania. El agua potable resultante será compartida por israelíes, jordanos y palestinos.

Se espera que la primera fase de este proyecto de 10.000 millones de dólares empiece en 2018 y termine en 2020. Para esta primera fase, el gobierno jordano ha seleccionado a 20 empresas de China, Francia, Singapur, Canadá, Italia, Japón, Corea del Sur y España para construir La planta desalinizadora en Jordania y el sistema de suministro de salmuera que conducirá al Mar Muerto.

Israel ha demostrado que la innovación de la desalación radica no sólo en su tecnología, sino en su uso potencial como puente entre las naciones. A medida que el cambio climático y el crecimiento demográfico siguen poniendo énfasis en los recursos hídricos finitos de la Tierra, Israel espera avanzar mucho en la desalación y otras tecnologías del agua para satisfacer la creciente demanda mundial de agua.

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